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Amazon Echo 憑什麼成為最火紅的 IoT 裝置?

【撰文/蘇宇庭】

論這一年討論度最高的 IoT 裝置,非 Amazon Echo 莫屬。市調機構推估,Amazon Echo 至今已熱銷超過 300 萬台,從服務串連、平台經營到終端銷售,都繳出亮眼的成績單。比起 Google 和 Apple,亞馬遜無疑是後發先至的最佳典範,而亞馬遜又是如何打造出這款當今最火紅的 IoT 裝置?

「我們曾以為家裡最重要的上網裝置是電視,像是網路電視,有一陣子我們覺得是路由器,最早期有人以為是冰箱,現在發現不是,竟然是一個聲控的 Speaker!」Google 台灣董事總經理簡立峰如此評價 Amazon Echo 對真實世界帶來的顛覆。

Amazon Echo 猶如平地一聲雷,用「藍牙聲控喇叭」的姿態橫空出世後刮起一陣炫風,轉瞬成為當今最火紅的 IoT 裝置。根據研究機構 Consumer Intelligence Research Partners 的資料指出,光是去年底的聖誕假期,Amazon Echo就熱賣了 100 萬台。

當我們的生活都離不開手機、電視、電腦,甚至是穿戴式裝置時,一個平凡無奇、不見得人人都會需要的喇叭,憑什麼能躍上智慧家庭控制中樞的位置?何以網路趨勢觀察女王瑪麗.米克 (Mary Meeker) 都看好亞馬遜未來幾年能憑著 Amazon Echo 獨領風騷?

Amazon Echo 和 Alexa 的前世今生

仔細分析,關鍵並不在於 Amazon Echo 的「皮相」,而是它的「內在」── 語音助理 Alexa。當現今幾乎所有 IoT 裝置仍靠著觸控螢幕或是手機App作為主要控制介面、語音助理只是輔助之用時,Amazon Echo 的設計有些不同,你幾乎只能靠「說話」來與它互動。亞馬遜致力打造的 Alexa 生態圈,讓 Alexa 連結的服務越來越多元;用聲音來控制家電、叫車、上網買東西的科幻場景,就此實現。

亞馬遜大膽選擇聲控作為 Amazon Echo 主要的人機介面互動方式,而非觸控、打字或遙控器,這個根本性的改變,造就了 Amazon Echo 的與眾不同,即便亞馬遜在智慧家庭的布局、語音助理的開發腳步都比 Google、Apple 慢上許多,Amazon Echo照樣殺出重圍。

事實上,Amazon Echo 是在一連串的「妥協」之下誕生。Amazon Echo 來自亞馬遜的 Lab126 實驗室,裡頭所有專案皆以英文字母命名,例如 Project A 是 Kindle 電子閱讀器,Project B 則是 Fire Phone。Lab126 於 2011 年從 Project C 延伸出 Project D 專案,也就是後來的 Amazon Echo。

亞馬遜至今仍對 Project C 專案內容保密到家,不過攤開亞馬遜在 Project C 時期所申請的專利內容,可以發現亞馬遜試圖打造的未來場景,是當你在家中走動時,擴增實境 (AR) 介面會隨著使用者位置跟著移動,並且根據語音或是肢體控制等指令來提供服務。亞馬遜創辦人貝佐斯 (Jeff Bezos) 還將自己列為語音控制及擴增實境專利的發明人之一。

或許是 Project C 野心太過龐大,他們將部分概念獨立出來為 Project D,也就是聲控喇叭裝置,希望能打造出一款不會太過「科幻」的產品。然而,在 Amazon Echo 推出的那一年 (2014) 夏天,Fire Phone 上市了,市場反應出奇慘澹,一度打擊著 Project D 專案成員的信心。

現在回頭檢視 Amazon Echo 與 Alexa 語音助理的成功,或許某種程度也要感謝 Fire Phone 的失敗。Google、Apple 設計語音助理的初衷,是要讓智慧型手機運作得更好,但因為亞馬遜的 Fire Phone 以失敗告終,使得日後 Alexa 的定位從來就不是手機或任何裝置的附屬品,而是以獨立平台存在。

廣為結盟,擴大生態系

選擇 Alexa 作為 Amazon Echo 的主要控制介面還不夠,讓Amazon Echo真正大受歡迎的原因,是藉由聲控,你可以完成許多意想不到的事,背後的關鍵在於Alexa的開放生態系連結了非常多元的服務。

亞馬遜對外開放Alexa開發工具(Alexa Skills Kit),歡迎開發者、硬體廠商、網路業者等第三方合作夥伴,基於這個平台打造與Alexa相連的各種服務。Amazon Echo第三方服務的開發速度非常快,去年9月至今年5月,Alexa的應用數量就從14個竄升至950個,截至目前為止,其擁有的「技能」超過1千種,且還會持續增加。

Amazon Echo能幫你做些什麼事?例如播放音樂、閱讀有聲書、朗誦新聞頭條、提供交通及天氣情報、建立購物清單、回報運動賽程及結果、控制電燈及恆溫器等智慧家電、叫Uber、預定Pizza、確認航班狀態、確認行事曆行程、回報Fitbit數據告訴你今天消耗多少卡路里等等。

雖然 Amazon Echo 的定位是智慧家庭裝置,不過亞馬遜也透過其他策略合作,將A mazon Echo 的「影響力」帶出客廳與廚房,讓家與外頭的世界連結在一起。例如,與 Uber 合作叫車服務,與達美樂合作 Pizza 預定及外送服務,與福特汽車 (Ford) 的 Sync Connect 平台合作,可以在車上、家中遠端雙向控制車庫、電燈、汽車開關等。

從一些蛛絲馬跡,也可以觀察到亞馬遜將 Alexa 的開放性及功能性視為最優先順序,舉例來說,亞馬遜有自己的 Prime Music 音樂串流服務,原本應是將 Amazon Echo 用戶帶進 Amazon Prime 生態系的絕佳機會,但亞馬遜並沒有限制競爭對手加入 Alexa 平台,反而大方整合 Spotify 以及 Pandora、iHeartRadio、TuneIn 等其他音樂串流服務。

與 Google、Apple 正面對決

誰能想到,以電子商務起家的亞馬遜,竟然能在智慧家庭這一役,從服務串連、平台經營到終端銷售,都繳出如此漂亮的成績單,這無疑讓同樣積極拓展智慧家庭布局的 Google 和 Apple 都備感壓力。

Google 在今年的 Google I/O 宣布將在下半年推出聲控喇叭 Google Home,頗有跟 Amazon Echo 較勁的意味;而日前 Apple 也在開發者大會 WWDC 上宣布推出 Siri 的開發工具 SiriKit,以求擴大 Siri 的應用範圍,不讓 Alexa 專美於前。

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更多精彩內容請見《數位時代》7 月號
http://edm.bnext.com.tw/2016-iot/
尊重智慧財產權,如需轉載請註明資料來源:《數位時代》第266期
http://www.bnext.com.tw/

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